O cortisol 'químico do estresse': efeitos de curto e longo prazo no corpo humano

Quase todo mundo já ouviu falar do hormônio, ou 'substância química do estresse', conhecido como cortisol. Muitas vezes é considerado uma coisa ruim por ser uma das principais substâncias químicas desencadeadas pelo estresse, mas esse hormônio tem muitas outras funções e faz muito mais do que apenas desencadear os instintos de 'lutar ou fugir' de uma pessoa.

O que é cortisol?

As glândulas supra-renais no corpo humano podem parecer estritamente responsáveis ​​pela produção de adrenalina, mas produzem vários hormônios diferentes para regular a pressão arterial, o equilíbrio eletrolítico, o metabolismo e a supressão do sistema imunológico. Um dos hormônios produzidos por essas duas glândulas é a substância química conhecida como cortisol.







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A maioria das células dentro do corpo de uma pessoa contém receptores de cortisol e, por isso, o cortisol desempenha um papel significativo em muitas funções diferentes. O cortisol é responsável por regular o metabolismo de uma pessoa, seus níveis de açúcar no sangue e sua pressão arterial. Também contribui para a formação da memória nos indivíduos, além de auxiliar no desenvolvimento fetal no caso da gestante. O cortisol também é capaz de reduzir a inflamação dentro do corpo, portanto, corticosteroides, hidrocortisona e outros medicamentos semelhantes que contêm cortisona (uma substância química intimamente relacionada ao cortisol) sendo usados ​​para o tratamento de certas lesões e condições inflamatórias.



O que desencadeia a liberação de cortisol no corpo?

A maioria das pessoas sabe que os incidentes de estresse podem fazer com que o corpo produza cortisol, mas também existem outros fatores na vida cotidiana de uma pessoa que podem aumentar os níveis de cortisol no corpo.



A falta de sono adequado, ou indivíduos que dormem durante o dia em vez de à noite, têm demonstrado níveis mais elevados de cortisol em comparação com aqueles que recebem uma quantidade adequada de sono à noite ou têm horários de sono mais regulares. Como esperado, aqueles que sofrem de insônia ou acordam com frequência durante a noite tendem a ter níveis elevados de cortisol, e isso geralmente pode durar cerca de 24 horas, dependendo se eles podem eventualmente voltar a hábitos de sono mais saudáveis, ou pode continuar se seus a insônia persiste.



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Embora o exercício possa produzir uma quantidade saudável de cortisol no corpo para aqueles que o praticam regularmente e estão em forma, mesmo quantidades menores de exercício (independentemente da intensidade) podem causar níveis elevados de cortisol em quem está fora de forma, menos saudável, ou lidar com a obesidade. No entanto, para aqueles que seguem um regime razoável e têm seus corpos eventualmente ajustados ao nível de atividade de que estão participando, esses níveis acabarão por se nivelar e cair nas faixas mais saudáveis ​​e normais de liberação.

Além de situações estressantes em geral, o estresse autoimposto também pode desencadear a liberação de maiores quantidades de cortisol em um indivíduo. Ter uma atitude mental negativa ou lidar com emoções como culpa, vergonha ou inadequação também demonstrou ter um impacto significativo nos níveis de cortisol. O estresse nem sempre precisa ser um fator externo para afetar a mente e o corpo de uma pessoa.



Os hábitos alimentares pouco saudáveis ​​também são um fator que contribui para o aumento dos níveis de cortisol. Consumir quantidades excessivas de açúcar pode fazer com que uma quantidade prejudicial de cortisol seja liberada no corpo, especialmente para aqueles que já podem estar lutando contra a obesidade. Curiosamente, porém, o açúcar também pode ajudar a reduzir os níveis de cortisol em uma pessoa quando consumido em resposta a estímulos estressantes. É frequentemente por isso que nos sentimos confortados por “comermos estressados” alguns doces; O consumo excessivo durante um período prolongado pode ser muito prejudicial para a saúde geral. Do ponto de vista alimentar, a desidratação também foi associada a níveis elevados de cortisol.

Como o cortisol afeta a mente?

Altas concentrações ou níveis elevados prolongados de cortisol podem ter alguns efeitos bastante desagradáveis ​​na mente e na saúde mental de uma pessoa. A exposição constante ou intensa pode contribuir para o desenvolvimento ou agravamento de condições como ansiedade, depressão e transtorno de estresse pós-traumático. Quando o corpo é incapaz de 'reiniciar' após um período de intenso estresse e a liberação excessiva de cortisol mantém um estado contínuo de angústia em um indivíduo, isso pode levar especificamente ao desenvolvimento de depressão naqueles que já podem ser suscetíveis a doenças mentais doença ou outros problemas de saúde mental. Níveis prejudiciais de cortisol podem alterar o DNA de uma pessoa e colocá-la em um risco significativamente maior de problemas psicológicos ao longo do tempo.





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Níveis elevados de cortisol por um longo período também podem causar mudanças físicas no cérebro. Foi comprovado que o estresse crônico causa mudanças físicas no cérebro e no modo como ele funciona, levando a uma resposta de 'luta ou fuga' consistente e hiperativa que ocorre junto com os efeitos físicos que levam a uma diminuição na capacidade de aprendizagem e retenção da memória. O cortisol também foi demonstrado em testes de laboratório envolvendo ratos para danificar e matar células cerebrais, causar envelhecimento prematuro do cérebro e diminuir a taxa na qual o cérebro pode produzir células saudáveis ​​e novas. Todos esses fatores contribuem para a ansiedade, distúrbios neurodegenerativos, depressão, problemas de cognição, névoa do cérebro e problemas de memória.

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Como o cortisol afeta o corpo?

O cortisol desempenha um papel significativo em muitas das funções do corpo de uma pessoa. Alguns deles incluem regular a pressão arterial, aumentar o açúcar no sangue quando necessário, regular seu ciclo de sono e vigília, reduzir a inflamação, restaurar o equilíbrio após uma resposta de luta ou fuga, fornecer energia ao enfrentar uma situação estressante (e permitir que a pessoa pense e processe as coisas mais claramente) e gerenciando como o corpo processa e usa proteínas, gorduras e carboidratos.



Os efeitos da liberação de cortisol ao experimentar eustress, ou 'estresse positivo', podem ter efeitos positivos no corpo, como melhorar o desempenho mental e físico, fornecer equilíbrio emocional e pensamento racional, aumentar sentimentos de motivação e permitir que um indivíduo concentre sua energia positivamente. Isso pode ser uma reação a algo como receber uma promoção no emprego ou conseguir um novo emprego, assistir a aulas e avançar na educação, aprender uma nova habilidade ou hobby, ou se casar e ter filhos. Esses são estressores positivos e sinalizam a mesma resposta de 'estresse' dentro do corpo, mas os efeitos são de curto prazo e, muitas vezes, benéficos.

Quando muito cortisol está presente ou ocorrendo em um contexto negativo, pode apresentar vários problemas. Altos níveis de cortisol ou por um período mais longo podem levar a efeitos como problemas digestivos, problemas de concentração, problemas de memória, dores de cabeça, doenças cardíacas, depressão, ansiedade, problemas de sono e até ganho de peso. Para as mulheres, níveis elevados de cortisol também podem ter efeitos sobre o ciclo menstrual e a libido. Em casos graves, a superprodução de cortisol pode levar a uma condição conhecida como 'síndrome de Cushing'.

Condições de saúde relacionadas ao cortisol

Existem duas condições primárias de saúde relacionadas ao hormônio cortisol; um é causado por excesso de hormônio e o outro é causado por níveis de cortisol muito baixos.

Síndrome de Cushing

Síndrome de Cushing, ou doença de Cushing, é uma condição causada por níveis elevados e prolongados de cortisol no corpo. Alguns dos sinais e sintomas de uma pessoa com Cushing ou níveis elevados de cortisol podem exibir a pele que começa a contundir facilmente e um aumento ou o aparecimento súbito de acne. Há também um ganho de peso significativo, especialmente na face e região mediana, e os indivíduos com essa condição também podem desenvolver uma 'protuberância' nas costas devido a depósitos incomuns de tecido adiposo se desenvolvendo entre as omoplatas e a parte superior das costas. Alguém com síndrome de Cushing também desenvolverá estrias devido ao afinamento da pele e também provavelmente perceberá a cicatrização lenta e prejudicada de quaisquer cortes, feridas ou picadas de insetos e também terá problemas com infecções.

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Homens com essa condição podem apresentar perda de libido, problemas com disfunção erétil e diminuição da fertilidade. As mulheres provavelmente notarão uma mudança em seu ciclo menstrual, com seus períodos tornando-se irregulares ou desaparecendo completamente. Também é comum que as mulheres com doença de Cushing desenvolvam pelos corporais mais grossos e mais visíveis e até pelos faciais. As crianças podem apresentar crescimento prejudicado e retardado como resultado de níveis cronicamente elevados de cortisol.

Além dos sintomas primários desta doença, as pessoas afetadas também podem sentir fadiga, dores de cabeça, problemas com a regulação emocional, fraqueza muscular, irritabilidade, depressão, ansiedade, problemas com hipertensão (seja nova ou piorada), um aumento na pele pigmentação (escurecimento), problemas relacionados às habilidades cognitivas e perda óssea que podem posteriormente contribuir para fraturas e outras lesões ósseas.

A doença de Cushing pode ser causada pela superprodução de cortisol pelo próprio corpo devido ao estresse ou outros fatores de saúde para causar esses efeitos, mas também pode ser desencadeada pelo uso excessivo ou dosagem inadequada de corticosteróides usados ​​no tratamento de muitas outras condições de saúde. Quando o próprio corpo produz cortisol em excesso, isso pode ser causado por tumores na glândula pituitária, doença da glândula adrenal primária, tumores nas glândulas endócrinas e tumores secretores de ACTH. Nas mulheres, o fator mais comum para o aumento dos níveis de cortisol é devido ao estrogênio, principalmente nos casos de gravidez.

Se não for tratada, essa condição pode causar problemas de saúde secundários, como pressão alta (hipertensão), diabetes tipo 2, perda de massa e força muscular, infecções estranhas e frequentes no corpo e osteoporose (perda óssea).

Doença de Addison

Doença de Addison, por outro lado, é uma condição que ocorre quando o corpo é incapaz de produzir a quantidade adequada de cortisol e esses níveis caem muito. Isso geralmente ocorre ao longo de meses ou mais e não é detectado até que os sintomas se tornem graves o suficiente para procurar ajuda médica.

Alguns dos sintomas de cortisol excessivamente baixo em um indivíduo são pressão arterial baixa (que pode levar a desmaios), fadiga extrema, sintomas gastrointestinais, como diarreia, náuseas, vômitos, depressão, irritabilidade, dor no abdômen, dor nos músculos e nas articulações, diminuição do apetite e perda de peso, perda de pelos do corpo, baixo açúcar no sangue (hipoglicemia) e hiperpigmentação (escurecimento da pele). As mulheres também podem ter uma diminuição da libido e função sexual prejudicada.

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Se todos os sintomas parecerem surgir repentinamente ou se tornarem graves, a doença de Addison pode causar insuficiência adrenal aguda e pode ser fatal. Os sinais que apontam para a necessidade de atenção médica imediata em relação a esta condição são confusão, fraqueza extrema, dor nas pernas ou na parte inferior das costas, delírio ou redução da consciência e fortes dores abdominais juntamente com sintomas digestivos que estariam contribuindo para a desidratação (como vômito ou diarréia). Se não forem tratados imediatamente, esses sintomas graves podem causar choque e até morte.

A insuficiência adrenal é o principal fator associado à doença de Addison, e geralmente ocorre devido a um distúrbio que afeta as glândulas supra-renais, danos às glândulas ou diminuição da secreção de ACTH pela glândula pituitária do indivíduo afetado.

Tratamento

Para aqueles com níveis regularmente elevados de estresse, existem várias maneiras de diminuir o estresse e os níveis de cortisol. Às vezes, isso pode envolver apenas mudanças no estilo de vida, como descansar o suficiente, seguir uma dieta saudável e praticar exercícios regularmente. Os exercícios de meditação e relaxamento são altamente eficazes na redução do estresse de curto prazo e ajudam o indivíduo a voltar a se sentir como o normal mais cedo. Para outros com preocupações causadoras de estresse mais significativas, eles podem precisar fazer mudanças mais significativas, como mudar de emprego, retirar-se de um relacionamento não saudável ou buscar ajuda profissional para ajudá-los a superar alguns dos fatores estressantes presentes em suas vidas que podem nem sempre é uma solução rápida por conta própria. Uma pessoa também pode ajudar a reduzir seus níveis de estresse entregando-se ao autocuidado, dedicando tempo para ajudar outras pessoas, cuidando de seus animais de estimação ou tomando suplementos de ervas, como óleo de peixe ou ashwagandha.

Em casos graves, como a síndrome de Cushing e a doença de Addison, serão necessários tratamento e intervenção médicos para retornar o corpo a um estado mais saudável. Aqueles com doença de Cushing e níveis excessivamente altos de cortisol provavelmente terão que reduzir a quantidade de corticosteroide usada no tratamento de qualquer uma de suas outras condições de saúde, usar medicamentos prescritos para reduzir e regular a quantidade de cortisol dentro do corpo, receber cirurgia se a tumor é uma causa que contribui para sua condição, ou mesmo receber radiação se não puderem se submeter a um procedimento cirúrgico para corrigir o dano causado por qualquer possível tumor em suas glândulas afetadas.

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Aqueles com doença de Addison não têm outra opção a não ser serem tratados com medicamentos para corrigir os baixos níveis de cortisol em seu corpo. Os corticosteroides orais são a principal forma de reposição hormonal usada nesses casos e são dosados ​​de forma a imitar os níveis de produção natural do corpo ao longo do dia. Eles também precisarão de sal adicional em sua dieta para evitar a desidratação e o agravamento dos sintomas.

Também é recomendado que os pacientes com doença de Addison tomem medidas preventivas e precauções extras em suas vidas diárias, como sempre usar uma pulseira de alerta médico e portar um cartão de alerta médico, mantendo um kit de injeção de glicocorticoide com eles em todos os momentos em caso de emergência , e carregando medicação extra com eles apenas por segurança.

Outras informações

Se você estiver sob muito estresse ou sentir que alguns dos sintomas ou condições acima podem estar relacionados aos seus atuais problemas de saúde, não hesite em entrar em contato com um médico de confiança para fazer um check-out ou entrar em contato com um dos profissionais treinados profissional dos recursos de terapia online da BetterHelp para receber mais informações sobre as próximas etapas ou como lidar da melhor forma com o estresse ou o diagnóstico de uma condição séria de saúde.

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